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「鼻涕機器人」使鯨魚的科學研究更加容易

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文/ 董曉汾/草根影響力新視野

研究鯨魚可能很難。首先,船隻馬達會讓這些動物感到緊張,所以當他們看到一船研究人員拿著活檢飛鏢朝他們走來時,他們會說:“哦,不,是時候下水了!”-追逐一群鯨魚可能會浪費幾天時間和數千美元。而另一種選擇,即研究死鯨,則是一個巨大的失敗,而且也不太適用於研究活鯨:它們可能患有的疾病、懷孕激素、環境毒素等等。

但是別擔心,現在有一項研究鯨魚的新發明,因為科學不會停止!

▲(圖/翻攝自草根影響力新視野)

Parley SnotBot是一種配備了攝像機和一些培養皿的無人機,用來捕捉鯨魚偶爾出來呼吸空氣時通過其噴水孔(又稱鯨魚鼻孔)呼出的黏液。例如,考慮到藍鯨的肺有一輛中型轎車那麼大,每次呼吸從噴水孔裡噴出的熱氣和黏稠的黏液是相當大的鼻涕機器人只需撲過去把它收集起來。

非營利組織海洋聯盟(Ocean Alliance)的首席執行官伊恩·科爾(Iain Kerr)博士在一封電子郵件中這樣解釋:“SnotBot是一種非常反直覺的工具。鯨魚會把鼻涕吹到空中,但是無人機會把空氣往下推,所以從技術上講,鼻涕應該被吹走。此外,收集培養皿是在無人機的頂部,而不是底部。那它是怎麼做到的呢?當鯨魚向前移動時,我們從後面接近它,鼻涕呈弧形向上,然後被吸進無人機的頂部,培養皿在那裡等待。”

▲(圖/翻攝自草根影響力新視野)

你可能會問自己,一個科學家想要鯨魚鼻涕做什麼?鯨魚的鼻涕裡有真正的鯨魚細胞,這些細胞包括DNA、動物微生物組的樣本,以及可以告訴科學家許多不同事情的激素,從鯨魚是否有性活動到它有多緊張。不僅如此,收集這些資訊的舊方法要求研究人員用一個微小的活組織切片飛鏢刺穿鯨魚,取出一塊橡皮擦大小的肉。這種方法的問題是,它只對找出過去發生在鯨魚身上的事情有用,卻不能揭示出即時的鯨魚身上發生了什麼。不過,SnotBot改變了這一點。

當它清理噴水孔時,鼻涕機器人撲向鯨魚,在捕捉鯨魚身體運動的視頻時,捕獲鯨魚的呼吸冷凝物。科學家們從遠離動物的船上控制無人機,能夠獲得與活體組織檢查方法相同的大量資料,只需花費較少(SnotBot花費約4500美元,而一艘研究船則花費數十萬美元)的成本,而且對動物的壓力也較小。

資料來源:https://science.howstuffworks.com

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