消失的國界/AZ疫苗背後的故事 無私研發隊造平價疫苗

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記者謝家璇、何世得/綜合報導

一個疫苗的誕生有多不容易?通常一支疫苗的研發,從無到有需要10年的時間,英國牛津大學的教授莎拉吉伯特,疫情下臨危受命,只花了10個月就做出了AZ疫苗。

▲圖/翻攝自Wimbledon

而她之所以讓世人印象深刻的原因還不只於此,吉伯特要求跟牛津大學合作的藥廠必須無獲利提供疫苗給中低收入弱勢國家,加上AZ不需高成本的冷凍技術,方便保存運送,讓它被封為平民疫苗,目前更是全世界最普遍的疫苗。

而台灣之所以可以快速取得AZ疫苗,除了政府的連繫密切之外,還有一個原因就是AZ有一個總部在台灣,這個分公司已經耕耘台灣70年,疫情之下臨危受命,幾乎所有員工都拋下手邊的工作,加入疫苗戰隊。

2021年六月溫布頓網球睽違兩年重新開打,開幕先向一個特別的人致敬,「我們要感謝這些人,因為他們對於疫情貢獻良多,才能讓溫布頓重起變成了可能,包括了製作疫苗的領導者。」

全場7500人光拍手不夠,還要站起來致意,有人探頭探腦似乎想要看清楚是誰發明了疫苗。掌聲好久都沒停下,坐在中間的Sarah Gilbert笑容靦腆,但紅了眼眶,她是AZ疫苗的領導發明人,牛津大學疫苗學教授。

▲圖/翻攝自Deutsche Bank

今年59歲的她在牛津大學從事瘧疾研究多年,對抗病毒經驗豐富,曾經主導2014年的伊波拉疫苗,還有MERS疫苗研究。但這次的疫苗任務跟以往都不同,以往開發新疫苗平均有10年的時間,但面對肺炎,必須跟死神賽跑。Sarah Gilbert只花了短短10個月的時間就讓AZ疫苗量產上市。

AZ疫苗研發者Sarah Gilbert(02.15):「隨著時間過去,我們發現這是個新的病毒,而且是冠狀病毒,我們就知道我們能研發出足以對抗它的疫苗,因為我們早就在研發對抗MERS的疫苗。」

▲圖/翻攝自希望展望協會

但她格外受到尊敬的原因不是只有快速做出疫苗,而是她堅持要讓低收入國家也打得起疫苗。對比目前全球疫苗品牌價位,莫德納每劑要價15美元;BNT每劑要價19.5美元;嬌生每劑要價10美元;AZ每劑卻只要4美元。

Gilbert的疫苗團隊雖然擁有疫苗的專利所有權,但她們願意以無償的方式轉移給藥廠使用,大大壓低了成本,牛津研發團隊要求合作藥廠出售疫苗時也不能營利,得以成本價賣給低收入國家。這個嚴苛的條件讓許多人望而卻步,華盛頓郵報踢爆,原本牛津大學的合作對象是美國藥廠默沙東,校方跟藥廠私下談好幾項密約,但Gilbert率領的團隊跳出來反對,因為他們擔心美國藥廠利益至上,不會釋放給貧窮國家,再加上英國政府也跳出來斡旋,最後找上了簡稱AZ的英國藥廠AstraZeneca。

這間藥廠是遊瑞典的Astra藥廠跟英國的Zeneca藥廠,在1999年合併的他們的癌症、心血管氣喘用藥,世界知名。本來製作疫苗,他們不是首選,但AZ藥廠承諾疫情期間以成本價販售疫苗,甚至對中低收入國家會永遠維持成本價,疫苗團隊才與AZ合作。

AZ疫苗研發者Sarah Gilbert(2020.11.23):「這款(AZ)疫苗可以被廣泛使用,因為它能大量生產,價格不高,而且能冷藏儲存,不需要冷凍。」

AZ跟一般疫苗不同的地方在於它是少數不需要冷凍的疫苗,對比莫德納,輝瑞需要在零下20度保存;AZ只要2-8度就可以放置,不需要高級冷凍技術運輸,可以說是「平民疫苗」。

從研發到量產,Gilbert堅持疫苗不能「排除窮人」,無私的心態讓英國女王伊莉莎白二世特別封她為女爵士,美國玩具製造公司美泰兒還製作出了她的芭比娃娃,讓個性低調的她坦承,一開始怪怪的。

AZ疫苗研發者Sarah Gilbert:「我感覺有點奇怪,有自己的樣子的娃娃,但我希望能鼓勵女孩們往科學的方向走,當我小時後,我也不相信我自己可以走向科學這條路。」

也是這份對於科學道路的堅持,讓她成功協助世界上許多國家抗疫,當中也包括台灣。

2021年3月第一批AZ疫苗抵達台灣,當時檯面上負責接洽的是政府單位,但其實還有一群人默默付出,那就是AZ的台灣員工。

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